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La structure du génome du virus du sida décodée

Sébastien Thibert
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Des chercheurs américains ont décodé la structure du génome complet du virus du sida, ce qui pourrait permettre d'accélérer la recherche pour développer de nouveaux médicaments antiviraux, selon des travaux publiés début août par la revue scientifique britannique Nature. Ce travail ouvre la voie à des recherches qui devraient favoriser une meilleure compréhension des stratégies d'infection du virus, selon les chercheurs.

Le VIH-1, principale cause de la pandémie du sida, porte son information génétique dans des structures plus complexes que d'autres organismes.

Le VIH comme les virus de la grippe, de l'hépatite C et de la polio, a son information génétique stockée sur une molécule d'acide ribonucléique (ARN), un simple brin, alors que le génome des mammifères s'inscrit sur la double hélice de l'ADN (acide désoxyribonucléique). Mais l'information contenue dans l'ARN est plus complexe.

Kevin Weeks (Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, États-Unis) et ses collègues livrent une large «vue aérienne» de l'architecture du génome du virus et de ses fonctions possibles, relève Hashim Al-Hashimi (Université du Michigan, États-Unis), dans l’éditorial de cette revue.

«Nous commençons également à comprendre les ruses du génome qui permettent au virus d'échapper à la détection de son hôte humain», commente Kevin Weeks. Les chercheurs montrent aussi que la formation des protéines est influencée par des éléments de la structure interne de l'ARN. Ce qui suggère que la structure même de l'ARN pourrait avoir un rôle, jusque-là non reconnu, dans l'expression du code génétique, selon les chercheurs.
Les biologistes spécialistes de l'étude des structures vont pouvoir maintenant se servir de cette carte génomique pour faire judicieusement des gros plans sur certaines régions de génome du VIH-1 et explorer plus avant leurs fonctions au niveau de l'atome, selon Hashim Al-Hashimi. Il semble que la quête pour disposer d'une vue plus fine, de haute résolution, de la structure du génome entier du virus a commencé sérieusement, écrit-il. En effet, le génome de ce virus n'a pas encore livré tous ses mystères.