Santé sexuelle

La syphilis connaît une forte recrudescence en Europe

Sébastien Thibert , L'agence AFP
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Alors que cette infection bactérienne très contagieuse avait très fortement diminué depuis le milieu du siècle dernier, la syphilis revient désormais en force en Europe, comme c'est ausis le cas au Canada.

La syphilis fait son grand retour en Europe après avoir ravagé le Vieux Continuent pendant plusieurs siècles. Selon un récent rapport du Centre européen de prévention et de contrôle des maladies, la syphilis, une infection bactérienne qui faisait des ravages jusqu’au milieu du 20e siècle, connaît actuellement une forte résurgence en Europe. Après avoir diminué entre 2007 et 2010, le nombre de cas enregistré chaque année est reparti à la hausse pour atteindre 33.000 cas en 2017. Un record encore jamais égalé depuis le début de la surveillance. Désormais, et pour la première fois depuis le début des années 2000, les pays européens enregistrent plus de cas de syphilis que de VIH. 

Tous les pays ne sont cependant pas touchés de la même manière. Si, en moyenne, le nombre de cas a augmenté de 70% en Europe, certains pays se trouvent dans une situation plus préoccupante que d’autres. C’est le cas de l’Islande, où le nombre de cas a été multiplié par 8 entre 2010 et 2017, de l’Irlande (+224% de cas), du Royaume-Uni (+153%) et de l’Allemagne (+144%). En France, il a triplé pour atteindre 1748 nouveaux cas en 2017. Très peu de femmes sont concernées. En revanche, l’Estonie et la Roumanie ont enregistré une baisse de 50% ou plus sur la même période. 

En moyenne, le nombre de cas a augmenté de 70% en Europe : Les hommes qui ont des relations sexuelles avec des hommes sont les plus touchés: ils représentent près des deux-tiers des 260 000 cas de syphilis signalés en Europe ces dix dernières années. Une tendance particulièrement marquée en France, en Allemagne, en Hollande et au Royaume-Uni, où ils représentent plus de 80% des cas. En parallèle, le nombre de femmes infectées diminue depuis 2007 : elles ne représentent désormais que 15% des cas.

« L’augmentation des infections à la syphilis que nous constatons en Europe, ainsi que dans d’autres pays du monde, est le résultat de plusieurs facteurs tels que les relations sexuelles sans préservatif et les multiples partenaires sexuels, associées à une peur réduite de contracter le VIH», a déclaré Andrew Amato-Gauci, spécialiste en épidémiologie et santé publique et responsable du programme sur le VIH, les IST et l’hépatite virale au Centre européen de prévention et de contrôle des maladies.

« Pour inverser cette tendance, nous devons encourager les gens à utiliser les préservatifs de manière cohérente avec les nouveaux partenaires et les partenaires occasionnels. Des tests réguliers de dépistage de la syphilis et d’autres infections sexuellement transmissibles devraient également être réalisés, en particulier s’il existe un risque d’infection », a indiqué Andrew Amato-Gauci. Cela dit, rappelons que les préservatifs n’offrent qu’une protection partielle car la syphilis peut se transmettre par contact direct et en cas de sexe oral et très peu d’hommes utilisent le condom pour le sexe oral.

La syphilis est une infection sexuellement transmissible causée par la bactérie Treponema pallidum. Le risque de contracter la maladie lors d’un rapport non protégé avec une personne infectée ( fellation, pénétration anale ou vaginale ) est estimé à environ 30%. Outre la transmission par voie sexuelle, qui représente l’immense majorité des cas, l’infection peut également être transmise par contact direct avec les lésions ( chancre et plaques rouges ) et lors de la mère à l’enfant pendant la grossesse ou l’accouchement.